H7N9: el CDC ya está probando nuevas medidas

El nuevo brote de gripe aviar, protagonizado por la variante H7N9, ha encendido la luz de alarma en  la OMS y el CDC estadounidense. Este último, ha comenzado ya con la disposición de un plan de emergencia y está trabajando en nuevas medidas de actuación.

“Hay que estar un paso por delante”, explicaba el Dr. Daniel Jernigan, de la división de gripe aviar del Center for Disease Control and Prevention (CDC por sus siglas en Inglés) para la agencia de noticias GPB. “El virus se encuentra a medio camino entre las características de un virus puramente aviar y las de uno humano”, afirmaba.

Por ello mismo, el CDC lleva trabajando sin descanso desde hace cuatro semanas, cuando recibieron las primeras muestras de una victima de china. Las prioridades en el centro son encontrar un método apropiado de prevención que permita una adecuada defensa antes la posibilidad de un brote. Las primeras investigaciones van encaminadas a conocer mejor la propagación del virus para lo cual han escogido como modelo el Hurón (Mustela spp.) debido a las similitudes de su sistema respiratorio con respecto al del ser humano.

Los resultados no se han hecho esperar y ya han enviado las muestras de la cepa analizada a los laboratorios creadores de vacunas para desarrollar un producto útil lo antes posible. La Food and Drugs Administration, entidad que regula los productos alimenticios y farmacéuticos en Estados Unidos, ha aprobado, además, el uso de un nuevo test diagnóstico especialmente diseñado para la detección del virus.

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Esquema de la generación de la nueva cepa. Fuente: Eurosurveillance.

Una nueva cepa, una nueva alarma.

El virus de la gripe aviar es conocido desde hace tiempo y ha causado casi 300 muertes en los últimos 10 años, habiendo infectado a más de 600 personas. En particular, el virus H7N9 ha provocado la muerte confirmada de al menos 32 personas y el contagio de 131 pacientes de entre 24 y 94 años, un amplio espectro,  según la OMS. ¿Qué es lo que hace que este virus haya provocado la decisión del CDC de desempolvar los viejos planes de emergencia ante una pandemia de gripe aviar?.

Dos son las diferencias esenciales que se han detectado en los contagios. En otros virus de la misma línea (H7N2, N3 y N7) los síntomas se encuentran entre una conjuntivitis y la afectación de las vías respiratorias superiores, causa por la que halló la muerte la única víctima conocida por el contagio de estas otras cepas. Sin embargo, el H7N9 provoca casos de neumonía severa, aumentando su peligrosidad y las secuelas que puede causar, que incluyen la muerte. 

La segunda razón es la que ha despertado el recelo en el CDC y es que este virus tiene características parecidas a las de los virus de mamíferos. Es capaz de actuar a menos temperatura, lo que puede provocar una asintomatización en las aves, cuya temperatura corporal es generalmente mayor pero despierta su virulencia en, por ejemplo, el ser humano, dispersándose, incluso, con mayor facilidad.

Este virus nunca había sido detectado antes en el hombre, siendo los casos de China los primeros reportados por los laboratorios. Esta cepa es distinta de la H5N1 que provocó tres epidemias anteriormente y de la cual se habló profusamente entre 2005 y 2007 por la amenaza de una pandemia.

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Niña de 7 años afectada en el hospital. Fuente: Bloomerang.

Evitar el contagio, objetivo principal.

Aunque la OMS indica que no hay razones para temer un contagio si se viaja a China, la Organización recomienda encarecidamente poner los medios necesarios en caso de entrar en contacto con animales susceptibles de padecer la enfermedad.

Todavía faltan por confirmar las vías de contagio pero el CDC apunta hacia el sistema respiratorio como principal difusor. También existe la posibilidad de contraer el virus mediante el consumo de carne de pollo. Por ello, es esencial el uso de medidas de prevención e higiene básicas y adecuadas: lavarse las manos correctamente, evitar situaciones de contacto directo con los animales, y cocinar bien la carne, ya que el virus se inactiva a partir de los 70ºC.

Muchos de los esfuerzos están puestos sobre la vacunación, preparando ya los ensayos pre-clínicos, cuyas vacunas esperan que estén listas para el final de junio, comenzando a realizarlos en julio.

No obstante, para impedir la propagación de una epidemia, señalan los investigadores del Centro, las vías pasan sin más remedio por tomar medidas drásticas de prevención como son la vacunación o el sacrificio de los animales, portadores indiferentes del virus, lo que supone un grave problema ya que la cantidad de granjas de pollos, en China solamente, es enorme.

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Granja de pollos en China. Fuente: CNN

Los responsables ven con ojos escépticos la posibilidad de tratarlos a todos: “Para este virus en particular, sabemos que puede causar una enfermedad severa en humanos pero no necesariamente la causa en los pollos por lo que es tremendamente difícil saber donde está ocurriendo un brote” explicaba Jerningan.

Pero no es éste el único problema, aunque se consiguiese desarrollar un método eficaz de detección y una vacuna animal, ya que la enfermedad no mata a las aves, no existe garantía alguna de que los granjeros inviertan su esfuerzo y dinero en el pre-tratamiento de los animales.

El CDC y la OMS lo tienen muy claro: la única solución viable es estar más atentos que nunca y permanecer preparados ante cualquier eventualidad que pudiera ocurrir.

Fuentes Bibliográficas

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