La secuencia genómica del pato ayuda a combatir la gripe aviar

Un consorcio internacional ha completado la secuencia del genoma del pato (Anas platyrhynchos), uno de los hospedadores naturales principales del peligroso virus de la gripe aviar. Este virus provocó una epidemia a principios de este año en China y expuso la seguridad internacional ante la posibilidad de una pandemia. La investigación ha revelado algunas conclusiones importantes y abre nuevas vías de trabajo sobre el mecanismo de interactuación entre el virus y el hospedador.

La nueva cepa de virus aviar denominada H7N9 ha causado ya 36 víctimas mortales y 6,5 mil millones de dolares en pérdidas económicas solo en China. El pato común, como reservorio natural de los virus influenza A incluyendo la cepa altamente patógena H5N1, causante de la pandemia en 2005, se mantiene asintomático aún estando infectado por el virus. Para descubrir los mecanismos de interactuación entre el hospedador y el agente patógeno los investigadores han secuenciado el genoma completo de un pato de 10 años originario de Pekín.

Además, han llevado a cabo estudios de transcriptómica, una rama de la genética que estudia el conjunto de ARN y los procesos de expresión del material genético de la célula sobre dos patos infectados con el virus. Con ello han conseguido, por primera vez, obtener el borrador de la secuencia genómica del A. platyrhychos, casi el paso final en la determinación exacta del genoma de los patos comunes. Los resultados apuntan a que los patos poseen un repertorio genético inmunológico “contráctil”, es decir cuyo número es variable, y que consta de genes nóveles que no se encuentran en otras aves hospedadoras tales como el pollo, el pavo o el pinzón zebra (Poephila guttata).

BGI
Investigadores del BGI. Fuente: BGI

Comparando la expresión genética en células de los pulmones de los animales infectados con las cepas virulenta y avirulenta del virus H5N1 el equipo identificó genes cuyo patrón de expresión estaba alterado en respuesta a la infección. Otros factores que podrían estar relacionados con la respuesta inmune como la expresión de varias familias de defensinas específicas, han sido halladas también en el estudio.

Jianwen Li, PI del proyecto en el Instituto de Genómica de Pekín (BGI por sus siglas en inglés) afirma que este estudio aporta una información esencial para entender como interactúa el hospedador “sobre y con” el virus, no solo como lo hace el virus en el hospedador. “Ahora podremos explorar en mayor profundidad los mecanismos de propagación de la gripe aviar”, explicaba, y así mejorar las medidas para combatir una posible epidemia.

Esta investigación ha sido llevada a cabo por el Duck Genome Consortium, consistente en entidades como la Universidad de Agricultura de China, el Instituto de Genómica de Pekín o la Universidad de Edimburgo, entre otros.

Referencias Bibliográficas

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